Manvotional: The Choice of Hercules

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Nota del redattore: Senofonte (430-354 AVANTI CRISTO. ) era un antico storico greco e allievo del filosofo Socrate. Il suo Memorabilia è una raccolta di dialoghi socratici che pretende di registrare la difesa che Socrate fece per se stesso durante il suo processo davanti agli Ateniesi. Pur discutendo contro l'indolenza e per gli effetti benefici del lavoro, Socrate cita una storia raccontata dal sofista Prodico: La scelta di Ercole.

Questa storia era popolare per tutto il diciottesimo secolo ed era frequentemente studiata da giovani uomini e rappresentata da artisti. John Adams lo usò per guidare la sua vita e desiderava rendere un'illustrazione del racconto il disegno del Grande Sigillo della nuova nazione. Il potere dell'allegoria sta nella sua capacità di trasmettere una verità profonda: quella non ci può essere dolce senza l'amaro, nessuna crescita e nessuna vera felicità senza sforzo e virtù.


La scelta di Ercole
Dal Memorabilia
Da Senofonte, c. 371 AVANTI CRISTO.

Quando Ercole si trovava in quella parte della sua giovinezza in cui era naturale per lui considerare quale corso di vita doveva seguire, un giorno si ritirò in un deserto, dove il silenzio e la solitudine del luogo favorivano molto le sue meditazioni.


Mentre meditava sulla sua condizione attuale, e molto perplesso in se stesso, sullo stato di vita che avrebbe dovuto scegliere, vide due donne di statura più grande del normale, avvicinarsi a lui. Uno di loro aveva un'aria molto nobile e un portamento aggraziato; la sua bellezza era naturale e disinvolta, la sua persona pulita e senza macchie, i suoi movimenti e il suo comportamento pieni di modestia, e il suo vestito era bianco come la neve. L'altro voleva tutta la bellezza originaria e la proporzione del primo; la sua persona era gonfiata, dal lusso e dalla disinvoltura, a una dimensione abbastanza sproporzionata e insolita. Si era dipinta la carnagione, in modo che potesse sembrare più chiara e più rossastra di quanto non fosse in realtà, e si sforzava di apparire più aggraziata del normale nel suo portamento, con un misto di affettazione in tutti i suoi gesti. Gettava spesso gli occhi su se stessa, poi li rivolgeva su quelli che erano presenti, per vedere se qualcuno la guardava, e di tanto in tanto guardava la figura che faceva nella sua stessa ombra.



Man mano che si avvicinavano, la prima continuava lo stesso passo composto, mentre la seconda, sforzandosi di precederla, corse da Ercole e si rivolse a lui:


“Mio caro Ercole”, dice, “trovo che tu sia molto diviso nei tuoi pensieri, sul modo di vivere che dovresti scegliere; sii mio amico e seguimi; Ti condurrò nel possesso del piacere e fuori dalla portata del dolore e ti allontanerò da tutto il rumore e l'inquietudine degli affari. Gli affari di pace o di guerra non avranno il potere di disturbarti. Tutto il tuo lavoro sarà semplificarti la vita e intrattenere ogni senso con le sue gratificazioni adeguate. Tavoli sontuosi, letti di rose, nuvole di profumi, concerti di musica, folle di bellezze, sono tutti pronti a riceverti. Vieni con me in questa regione di delizie, questo mondo di piacere, e dì addio per sempre, alla cura, al dolore, agli affari '.

Ercole, sentendo la signora parlare in questo modo, desiderava conoscere il suo nome; a cui lei rispose: “I miei amici e coloro che mi conoscono bene, mi chiamano Felicità; ma i miei nemici e coloro che vorrebbero danneggiare la mia reputazione, mi hanno dato il nome di Piacere. '


A questo punto si avvicinò l'altra signora, che si rivolse al giovane eroe in un modo molto diverso.

“Ercole”, dice, “mi offro a te, perché so che discendi dagli dei, e do prove di quella discendenza con il tuo amore alla virtù e l'applicazione agli studi propri della tua età. Questo mi fa sperare che guadagnerai, sia per te che per me, una reputazione immortale. Ma, prima di invitarti nella mia società e amicizia, sarò aperto e sincero con te, e devo dichiarare questo, come una verità stabilita, che non c'è nulla di veramente prezioso che può essere acquistato senza dolori e fatica. Gli dei hanno fissato un prezzo su ogni vero e nobile piacere. Se vuoi ottenere il favore della Divinità, devi prenderti cura di adorarlo: se l'amicizia degli uomini buoni, devi studiare per obbligarli: se vuoi essere onorato dal tuo paese, devi aver cura di servirlo . In breve, se vuoi essere eminente in guerra o in pace, devi diventare padrone di tutte le qualifiche che possono renderti tale. Questi sono gli unici termini e condizioni su cui posso proporre la felicità. '


La dea del piacere qui ha interrotto il suo discorso: 'Vedi', disse, 'Ercole, per sua stessa confessione, la via per i suoi piaceri è lunga e difficile; mentre quello che propongo è breve e facile. ' 'Ahimè!' disse l'altra signora, il cui volto brillava di passione, fatto di disprezzo e pietà, “quali sono i piaceri che proponi? Mangiare prima di avere fame, bere prima di avere sete, dormire prima di essere stanchi; per gratificare i tuoi appetiti prima che si alzino. Non hai mai sentito la musica più deliziosa, che è l'elogio di se stessi; né ha visto l'oggetto più bello, che è il lavoro delle proprie mani. I tuoi devoti muoiono la loro giovinezza in un sogno di piaceri sbagliati, mentre accumulano angosce, tormenti e rimorsi per la vecchiaia '.

“Quanto a me, sono amico degli dei e degli uomini buoni, un simpatico compagno dell'artigiano, un guardiano della casa dei padri di famiglia, un protettore e un protettore dei servi, un socio in tutte le amicizie vere e generose. I banchetti dei miei devoti non sono mai costosi, ma sempre deliziosi; poiché nessuno mangia e beve a loro, che non sono invitati dalla fame e dalla sete. Il loro sonno è profondo e il loro risveglio è allegro. I miei giovani hanno il piacere di sentirsi lodati da coloro che sono negli anni; e quelli che sono negli anni, di essere onorati da quelli che sono giovani. In una parola, i miei seguaci sono favoriti dagli dei, amati dalla loro conoscenza, stimati dal loro paese e, dopo la fine delle loro fatiche, onorati dai posteri '.