Lezioni di virilità da Beowulf

{h1} Nota del redattore: questo è un guest post di Andrew Ratelle.


“Per ognuno di noi, che vive in questo mondo
significa aspettare la nostra fine. Lascia che chiunque possa
vincere la gloria prima della morte. Quando un guerriero è andato,
quello sarà il suo migliore e unico baluardo ...
Sopporta i tuoi guai oggi. Sopportare
e sii l'uomo che mi aspetto che tu sia. '

Per gli uomini dell'Europa del X secolo, queste erano parole per vivere. Il loro era un tempo prima dell'era cavalleresca, dove il romanticismo cavalleresco non era certo un sogno e la virtù e l'onore dovevano ancora essere trasformati in un codice di condotta formale. Questi erano gli uomini del Medioevo, membri delle molte tribù germaniche che un tempo vagavano per il Nord Europa. Il loro codice non era un codice di cavalleria, ma di puro coraggio, in cui la forza di carattere era la più grande e spesso l'unica ricompensa.


Beowulf è un ritratto di queste virtù. Scritto nella forma più primitiva della nostra lingua, è per molti versi il precursore di ogni altro racconto eroico nella letteratura inglese. Re Artù e i suoi cavalieri, i 'Grandi Uomini' del folklore americano e persino i nostri supereroi moderni devono molto a Beowulf, un eroe la cui storia parla così forte oggi come mille anni fa.

La poesia racconta le battaglie di Beowulf contro tre mostri in due fasi della sua vita. Nella sua giovinezza, libera la Danimarca dalla creatura Grendel e dalla madre vendicativa, mentre nella sua vecchiaia è costretto a salvare la sua stessa gente, i Geati, da un selvaggio drago sputafuoco. Anche se le sfide che Beowulf affronta sembrano molto al di là di qualsiasi cosa ci aspetteremmo di incontrare noi stessi, la sua storia nondimeno ritrae le virtù che ogni uomo buono deve seguire, non importa quanto siano incredibili i suoi successi.


Un uomo è definito dalle sue azioni (o dalla loro mancanza). Sebbene la poesia abbia i suoi personaggi, spesso sembra che le vere star dello spettacolo siano le azioni che i personaggi commettono. La storia stessa è essenzialmente guidato dalla tramao costruito dagli eventi. I personaggi della poesia sono letteralmente definiti da ciò che fanno, creando una narrazione in cui la qualità di un uomo è dimostrata esclusivamente dalle sue azioni.



La generosità del re danese Hrothgar è dimostrata dalla sua costruzione di una grande sala per banchetti, un luogo in cui distribuire doni e tesori al suo popolo. Dopo aver incontrato Hrothgar per liberare i danesi dalle incursioni dei Grendel, Beowulf stesso dimostra l'integrità delle sue intenzioni ricordando come ha difeso a lungo il suo popolo da molti nemici. Queste parole e promesse sono successivamente supportate da azioni, a dimostrazione che per l'eroe le parole e le azioni sono inestricabilmente legate.


Illustrazione del braccio beowulf epico vintage.

Al contrario, un uomo puramente di parole senza azioni è visto come un codardo. Il personaggio Unferth viene mostrato come un fioretto a Beowulf. Un uomo di intelligenza ma non lavora, accusa l'eroe di esagerare la sua abilità e lo schernisce che cadrà preda di Grendel quella stessa notte. Beowulf risponde nel miglior modo possibile, appendendo il braccio insanguinato di Grendel dal soffitto della sala la mattina successiva. Naturalmente, come ogni codardo di fronte a tali azioni, Unferth rimane senza parole.


L'onore è la più grande ricompensa. Per Beowulf, l'unico premio che vale la pena vincere è fare qualcosa degno di essere ricordato. Nella poesia, le buone azioni hanno un valore eterno: lasciano un segno indelebile nel mondo, influenzandolo e modellandolo in modo permanente, destinato a vivere nei ricordi di coloro che seguiranno.

Di fronte a un tale premio, le ricompense materiali impallidiscono al confronto. Beowulf si preoccupa poco della ricchezza e del guadagno personale. Sebbene sia prodigato con tesori dai danesi per la sua sconfitta di Grendel, li dà via tutti come tributo a suo zio, il re dei Geati. Anche se alla fine succede a suo zio, lo fa senza ambizione, ereditando la corona solo dopo la morte dei due eredi del re. Anche la magnifica orda del drago di fuoco, barattata nella battaglia finale di Beowulf con la sua stessa vita, viene trattata con disprezzo e sepolta con l'eroe caduto:


'Hanno lasciato che la terra custodisse quel tesoro ancestrale,
oro sotto la ghiaia, andato sulla terra,
inutile per gli uomini ora come sempre. '

Nella poesia, la virtù di incoscienza non significava agire impetuosamente, ma piuttosto per l'onore dell'azione stessa. Conoscendo benissimo i rischi implicati, l'uomo sconsiderato ha scelto di agire senza riguardo per la ricompensa materiale. Un eroe alla fine perderà la sua ricchezza e i suoi guadagni materiali, ma le sue azioni non potranno essere prese da lui; questo è il tesoro che non si appanna, perché il vero onore non può mai essere perso.


La determinazione di un uomo significa più del risultato. Legata a questo senso di incoscienza è la convinzione che ogni uomo sia legato a un destino particolare e costantemente presente, 'Inconoscibile ma certo.' La vita durante il Medioevo era dura e gli uomini del tempo erano abituati a perdite e fallimenti, rendendosi conto che, nonostante i loro sforzi, 'Il destino va sempre come il destino deve.' Non importa quanto fortemente sia desiderato o ricercato, il successo non potrebbe mai essere certo.

Invece, l'unica cosa di cui un uomo può essere certo sono quelle cose su cui aveva il controllo totale: la sua volontà e la sua determinazione a portarlo a termine. Sebbene il risultato alla fine fosse fuori dalle sue mani, un uomo poteva ancora scegliere di fare la cosa giusta in una data situazione. Una volta scelto, ritirarsi avrebbe significato disonore.

'Avevo uno scopo fisso quando sono partito per mare ...
Volevo esibirmi al massimo
ciò che la tua gente voleva o muore nel tentativo ...
E adempirò quello scopo,
mettermi alla prova con un atto orgoglioso
o incontrare la mia morte. '

Il giuramento di Beowulf prima del suo combattimento con Grendel non è quello della vittoria, perché non sta a lui decidere. Piuttosto, giura di una risolutezza incrollabile nella sua protezione dei danesi. Per lui, la morte era meglio che ritirarsi, per 'Un guerriero morirà prima che vivere una vita di vergogna.'

La più grande di tutte le virtù è il coraggio. Ben prima che ricevesse ampi consensi per la sua epica, Il Signore degli Anelli, un certo studioso di Oxford di nome J. R. R. Tolkien ha identificato il coraggio come tema centrale di Beowulf. Sebbene le siano stati dati centinaia di significati diversi, dalla 'forza fisica' al semplice 'coraggio', la virtù del coraggio è intesa come qualcosa di molto specifico nella poesia - la volontà di fare la cosa giusta anche di fronte alla sconfitta totale.

Epico beowulf dA differenza di tanti dei nostri eroi moderni, le cui storie spesso finiscono con loro che cavalcano verso il tramonto (in previsione dell'ennesimo episodio serializzato), la storia di Beowulf finisce in tragedia. Invecchiato, senza armi e abbandonato da tutti tranne uno dei suoi amici più cari, muore in battaglia contro il drago, lasciando il suo popolo senza un erede e alla totale mercé delle tribù invasori.

Ma la vittoria non fa l'eroe. Beowulf è forte, un uomo d'azione e d'onore risoluto, ma è proprio il fatto che è condannato a una fine così desolante che lo rende così eroico. Tolkien lo comprendeva come un uomo 'preso nelle catene delle circostanze' che muore con le spalle 'al muro'. Provocato da una minaccia al suo tesoro, il drago incendia la sua patria, costringendo Beowulf a svolgere il suo dovere di protettore del suo popolo fino alla sua amara fine. Beowulf sa che non ha speranza di sopravvivere alla battaglia, ma sceglie comunque di combatterla.

Il vero coraggio parla del tema centrale delle poesie, 'l'esaltazione della volontà imbattuta'. Una cosa è agire con onore per amore dell'onore, ma per un uomo vivere secondo le sue virtù, anche quando sa che significherà la sua totale sconfitta, è visto come l'apice dell'eroismo. Gli uomini che vivono nei secoli selvaggi e barbari del Medioevo sapevano bene che tutti gli uomini sentono la perdita, tutti gli uomini affrontano la sconfitta e, prima o poi, tutti gli uomini moriranno. Ma per loro il coraggio era più forte della morte. Anche il più grande nemico, sia esso Grendel, il drago o qualsiasi altro surrogato di guerra, carestia e demoni infinitamente più mostruosi della vita reale, non può vincere la volontà che sceglie la morte prima di arrendersi. Un finale cupo per essere sicuri, ma che non è privo di onore. Come cita lo stesso Tolkien, 'la sconfitta non è una confutazione' contro il coraggio dell'eroe.

Ulteriori letture

Esistono molte traduzioni in inglese moderno di Beowulf, ma uno dei migliori è Traduzione del 1999 di Seamus Heaney, che è quello da cui ho citato. Una traduzione più letterale (e gratuita) può essere trovata qui su 'Beowulf nel cyberspazio. '